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"Wildhood", sobre la épica de la adolescencia en los animales y el hombre

“Wildhood”, sobre la épica de la adolescencia en los animales y el hombre

Barbara Natterson-Horowitz (profesora de medicina en la UCLA y de biología evolutiva en Harvard) y Kathyrin Bowers (escritora científica e   investigadora de conducta animal en ambas instituciones), han escalado recientemente las listas de los mejores libros de divulgación científica de la década con Wildhood (2019).

En su obra anterior, Zoobiquity (2012), ya habían divulgado sobre un campo emergente de conocimiento al cual – a la espera de mejor nombre – se ha venido a denominar “bioinspiración”, que tiene como objetivo la búsqueda de soluciones a desafíos de la vida humana en la observación de la conducta de los animales.

En Wildhood – el título tampoco es lo mejor del libro – intentan extraer de la conducta de animales adolescentes un conocimiento que podría ayudar a entender y a guiar, empática e instructivamente, los con cierta frecuencia tormentosos y exasperantes años que preceden a la vida adulta en los seres humanos.

La hipótesis fundamental de las autoras es que todos los animales enfrentan en la adolescencia unos retos universales de aprendizaje en relación con cuatro habilidades centrales:

  1. Cómo mantenerse a salvo (seguridad)
  2. Cómo moverse en las jerarquías sociales (adquisición de estatus)
  3. Cómo comunicarse sexualmente (cortejo y emparejamiento)
  4. Cómo salir del nido y cuidar de uno mismo (autosuficiencia)

El libro ilustra el aprendizaje de estas habilidades en el mundo animal mediante una minuciosa y entretenida narración, trufada de observaciones y comentarios científicos, de la vida adolescente de cuatro protagonistas principales (un pingüino real, una hiena manchada, una ballena jorobada y un lobo europeo), acompañados de un sin fin de secundarios (moscas de la fruta, alondras, murciélagos, salmones, gorilas, osos pardos, chimpancés, orangutanes, varios cérvidos, fosas, barrenadores del maíz, halcones peregrinos, pumas, ardillas, orcas, cuervos, caballitos de mar, osos pandas, elefantes, águilas reales, mapaches, bisontes, tilonorrincos, reptiles, peces y seres humanos) .

  1. Úrsula sirve para ilustrar el aprendizaje de la seguridad. Úrsula es un pingüino real adolescente macho, nacido y criado en las islas antárticas de Georgia del Sur, que, desde el primer día que se aleja de sus padres, tiene que aprender a sortear, sin experiencia previa, las secuencias del ataque – detección, evaluación, ataque y muerte – de la foca leopardo, uno de los predadores más monstruosos que habitan este planeta. Aunque hasta el 40 % de los pingüinos adolescentes acaban en las fauces de ese pinnípedo en algunas colonias, Úrsula aprovecha el reflejo neurológico de sobresalto propio, y el de sus congéneres, para aprender a enfrentarse al peligro, así como que resulta mucho más seguro y eficaz hacerlo en grupo.

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    Pingüinos reales y sus crías. Imágenes de D-Stanley bajo licencia CC BY 2.0

  2. Shrink sirve para ilustrar el aprendizaje del posicionamiento en la jerarquía social. Shrink es un macho adolescente de hiena moteada del cráter del Ngorongoro (Tanzania) que viene al mundo en el estrato social más desfavorecido de uno de los sistemas jerárquicos matriarcales más estrictos y agresivamente defendidos del mundo. Superando su desventaja inicial, Shrink identifica a la hembra alfa del clan y, hambriento por la poca leche que su madre biológica es capaz de proporcionarle, solicita a aquella alimentación extra hasta que, después de ser rechazado muchas veces, la consigue; y con eso, y con unas amistades astutamente escogidas en su cohorte de edad, sube de rango social, mejora su status (entendido como la percepción de rango por sus congéneres) y convence a los investigadores de que no todas las hienas tienen la misma inteligencia social. La conducta de Shrink ejemplifica la maduración del “cerebro social” (área preóptica, cerebro medio, amígdala, hipotálamo, septo lateral, córtex prefrontal y sus respectivas conexiones) y advierte de los retos y dificultades de este proceso complejo en los adolescentes humanos actuales, inmersos en un mundo digital que crece geométricamente.
  3. Salt sirve para ilustrar el aprendizaje de las habilidades para el cortejo y el emparejamiento. Salt es una ballena jorobada hembra nacida en Silver Bank, cerca de la República Dominicana, investigada exhaustivamente en sus migraciones anuales de ida y vuelta al golfo de Maine (en el Atlántico Norte), durante al menos 20 años. A través de un largo proceso aprende a interpretar las complejas canciones de amor con las que los machos jóvenes – tras aprenderlas de los viejos – la reciben en su visita anual al cálido mar Caribe, hasta que es capaz de seleccionar, de entre todos, al trovador más enamorado y conveniente y de comunicar su disposición a entablar relaciones con el que resulta su primer amor (y a otros muchos que vinieron después). Para explicar el funcionamiento del “centro neural del control del cortejo” las autoras se sirven del ejemplo de la mosca de la fruta (que tiene una adolescencia mucho más rápida, decidida y fácil de observar que la de la ballena jorobada, una de las más lentas y elaboradas del reino animal).
  4. Slavc sirve para ilustrar el aprendizaje de la autosuficiencia. Salvc es un lobo europeo macho cuyo relato de formación empieza con el protagonista solo y hambriento en las montañas de Croacia, tras un estricto aprendizaje de caza en su manada de origen que le deja fuera de ella. A partir de ese momento, Slavc trata de sobrevivir cazando solo y de formar una nueva comunidad, para lo cual tiene que superar pruebas inimaginables: sortear la autopista A1 de Trieste a Ljubjana, alimentarse de pequeños animales que pueda cazar solo, cruzar un rio helado, atravesar los Alpes, llegar a los Dolomitas (un día de san Valentín) y, en los bosques del parque natural de Lessinia, un poco al norte de Verona, conocer a una loba a la que, con un criterio decididamente oportunista, pero poético, los investigadores bautizaron con el nombre de Julieta.

Úrsula vive todavía, ya entrada en años, lejos de la adolescencia.

En febrero del 2014, Shrink fue encontrado muerto en un rio frecuentado por leones que suelen acabar con la vida de muchas hienas adolescentes que se acercan a beber.

Salt, se ha convertido en una de las ballenas jorobadas más estudiadas, conocidas y populares del mundo, tiene ahora 50 años y cada año baja al Caribe en invierno, coincidiendo con muchos turistas.

El collar de señales de Slavc estaba programado para funcionar hasta 2012 y desde entonces no se sabe mucho de él, pero los investigadores piensan que sigue viviendo en Lessinia formando parte de una comunidad en la que también confían que se encuentre Julieta.

Piensan las autoras que el legado ancestral de toda la experiencia animal combinada podría inspirar un manual de supervivencia para la adolescencia humana, ese momento crucial para la construcción de la identidad vertical (dada por la familia y el entorno educativo) y horizontal (dada por el momento cultural y los iguales de generación) (Solomon, 2012).

A la luz de los contenidos expuestos en el libro, conductas problemáticas habituales de los adolescentes humanos como, por ejemplo, los macrobotellones salvajes, el abuso de drogas, la conducción temeraria, las conductas sexuales de riesgo, el acoso escolar, el graffiti vandálico, las influencias nocivas de jerarquías tóxicas, el uso inapropiado de las redes sociales o la alimentación inconveniente, podrían entenderse como derivas indeseables del aprendizaje adolescente de las cuatro habilidades citadas arriba.

Dicen las autoras que la oficina del Museo de Zoología Comparada de Harvard – donde ellas escribieron buena parte de este libro – está comunicada por un pasillo secreto con el Museo Peabody, dedicado a conservar la herencia cultural humana. Allí se encuentran muchas muestras del legado instrumental y de los relatos que la humanidad ha hecho de la adolescencia desde que empezó a estudiarla científicamente (Mead, 1928).

En el último capítulo – posiblemente influidas por experiencias propias – las autoras hacen una comparación (ésta más superficial y discutible, según mi entender) entre la adolescencia y la residencia hospitalaria que lleva al médico recién titulado a convertirse en especialista. Otros han planteado ese proceso como un particular “rito de paso” (Calero, 2010), pero asimilarlo a la adolescencia parece una metáfora inexacta y abusiva.

Por lo demás, Wildhood es un libro fascinante, un magnífico ejemplo de la mejor y más inspiradora divulgación científica que psiquiatras y otros profesionales de la salud mental pueden leer sobre los fundamentos de su oficio.

Referencias:

  • Calero R. La residencia como rito de paso. Tesina presentada en el Departamento de Psiquiatría. Madrid: UAM, 2010.
  • Mead M. Coming of Age in Samoa: New York: William Morrow and Co, 1928.
  • Natterson-Horowitz B, Bowers K. Zoobiquity. New York: Penguin Random House, 2012.
  • Natterson-Horowitz B, Bowers K. Wildhood. New York: Scrinber, 2019.
  • Solomon A. Far from the tree: parents, children and the search of identity. New York: Scrinber, 2012.

MAT-ES-2003395. V1. Noviembre 2020.

Dr. Luis Caballero

Licenciado en Medicina por la Universidad Complutense de Madrid (1980). Especialista en Psiquiatría vía MIR en la Ciudad Sanitaria La Paz de Madrid (1984). Doctor en Medicina por la Universidad Autónoma de Madrid (1992). Experto Universitario en Psiquiatría Legal (2011).

Máster en Dirección Médica y Gestión Clínica de la Facultad de Económicas y Empresariales de la UNED (2015). Profesor Asociado del Departamento de Psiquiatría de la Universidad Autónoma de Madrid (1987-2015).

Jefe de Sección de Psiquiatría (2011) y Tutor de Residentes del Hospital Universitario Puerta de Hierro de Madrid (1989-2011). Desde diciembre del 2015, Jefe del Servicio de Psiquiatría y Psicología Clínica del grupo HM Hospitales y Centro Integral de Neurociencia CINAC (Madrid) y Profesor de Psiquiatría de la Universidad San Pablo CEU (Madrid).

Autor de 45 capítulos de libros o libros y 170 artículos de la especialidad (psiquiatría general, ansiedad-depresión, adicciones, psiquiatría cultural ) en revistas españolas y extranjeras.

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